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淺談軟體及商業方法專利對電子商務的影響(上)
文:簡榮宗

一、前言

隨著電腦軟體技術不斷的提昇,包含資料庫擷取與處理、通訊協定、加密技術的創新、資料壓縮、電子銷售系統等,藉由建立電腦與軟體結合的系統,資訊與技術的數位化,使得軟體技術應用與網際網路架構已結為一體。而且,世界上之主要工業國家為保護本國之電腦軟體產業之競爭力,並吸引更多人投入電腦軟體之研發與創新,以創造出更寬廣之市場與更多之產值,皆已相繼訂定關於電腦軟體之專利的審查基準,因此,前述利用電腦軟體與網際網路結合所提供的服務,只要符合專利實用性、新穎性和進步性之要件,皆可申請專利。而事實上,隨著許多商業活動、金融證券及投資理財之功能均大量的應用軟體的結果,電腦軟體專利的保護範圍甚至包括了經營電子商務之「商業方法」(method of doing business)。

由於電腦軟體在網際網路的應用可以申請專利,許多網路公司便積極的申請商業專利,例如Netscape Communications Corporation有一個確保線上交易安全性的專利,而CyberGold則有一個關於使網路使用者觀看廣告後支付消費者費用的專利。然而,在電子商務蓬勃發展之際,專利侵權的訴訟也隨之產生:如亞馬遜書店(Amonzon.com)於1999年10月21日在獲得美國專利第5,940,441號(俗稱one-click)專利的三週內即控告全美最大的實體連鎖書店-邦諾書店(Barnes and Noble),而Priceline.com也控告Microsoft旗下公司Expedia.com侵害其美國專利第5,794,207號等。因此,軟體專利已經成為發展電子商務不可忽略的課題,本文即對此問題作一簡要的探討。
 

二、美國的發展

所謂「商業方法」,係指為處理或解決商業經濟活動或事務而藉由人類心智創造的方法或規則。而此種「創作」的類型,是否能授予專利,在美國實務及產業界一直引起很大的爭議。雖然自美國專利商標局(United States Patent and Trademark Office,以下簡稱USPTO)於1996年2月28日公佈「電腦相關發明審查基準」以來,美國與網際網路產品有關的專利權核准件數,總共增加了十倍,而向美國專利商標局申請商業方法專利註冊之案件也增加了百分之四十。但近期真正明白表示商業應用軟體發明可以符合專利要件的是美國最高法院在1999年1月11日對State Street Bank and Trust Co(以下簡稱State Street公司)不服聯邦巡迴上訴法院(CAFC)於State Street Bank&Trust Co v. Signature Financial Group案之判決所提出之申請,所做出的不受理判決。

本案被告Signature Financial Group Inc(以下簡稱Signature公司)所擁有之美國專利第5,193,056號(以下簡稱056號專利),係一個資料處理系統,用以處理該公司共同基金之財務管理及會計計算。而原告State Street 公司是一家提供多層次合作基金財務管理服務的公司,該公司曾多次向被告尋求056號專利的授權,於談判失敗後,原告便向麻州地方法院提請訴訟,主張(1)該056號專利非屬法定標的,故應視為無效(2)Signature公司不可實施056號專利權(3)State Street 公司並無侵害行為等理由。麻州地方法院審理後認為該056號專利僅係設計用來解決數學問題,並非牽涉資料型態的實質轉換,與一般的會計方法並無不同,故此抽象的概念是不可專利性的。另外,地方法院也暗示「商業方法除外」(business methods exception),因為如果Signature公司的發明具可專利性 (patentable),則會導致凡欲從事類似多層次投資組合之金融服務公司,均必須尋求Signature公司的授權,才可以經營該項業務,範圍顯然過大。故其認為該056號專利違反美國專利法第101條之規定而無效。該案在被告Signature公司上訴到聯邦巡迴上訴法院後,聯邦巡迴上訴法院認為美國專利法在判斷其是否具專利性時,從事商業方法並無異於其他之處理及方法,故在審查時應和其他方法發明一樣被平等對待。也就是不能僅因其為從事商業方法的理由而核駁,而因審視其技術之本質來判斷。因此,聯邦巡迴上訴法院指出多項麻州地方法院的錯誤,並於1998年7月駁斥麻州地院認為第056號專利無效的見解而發回更審。

如前所述,自美國電腦相關發明審查基準的公佈與美國案例判決對於商業方法亦可以成為專利保護之標的之後,使得可受專利保護之大門大開。但是過份的放寬網際網路應用軟體的專利,也間接阻礙電子商務的發展。反對給予商業方法專利論者,除了前述「商業方法除外」的觀點外,另一個爭議的焦點則是「新穎性」(novelty)的問題。所謂新穎性,就是指「在申請專利前從未被公開、因而從未被公眾所知或使用過之情形而言」,換句話說,如果某項技術在申請專利之前已經存在,是一種「習知技術」(prior art),則其已經喪失新穎性,不得申請專利。為了確定是否具有新穎性,各國專利審查機關通常必須透過專利檢索(patent search)搜尋龐大的資料庫,來確定是否有已經有習知技術存在。如果此項技術已經見諸於刊物或公開使用,就算是已經被核准的專利,事後也可能因而被撤銷。

由於不可能去檢索世界各地所存在的全部資料(專利檢索有其困難度及地域限制),新穎性這個要件在目前相對穩定的市場上已經相當難以判斷,更遑論在網際網路這個變遷快速的市場上如何認定。網際網路相關專利權大幅增加的現象,似乎只是表示許多科技創新程度高的產品,可以藉由專利制度的獨占性來加以保護,而收取高額的專利授權金或提起侵權的訴訟,以確保其公司之獲利。事實上,USPTO所核准的許多網際網路相關專利,都被認為欠缺新穎性而應該被撤銷。為突顯此一不合理情況,現在網路上更出現了以高額獎金懸賞「習知技術」的網站。這個網站提供一個類似懸賞的機制,對某項專利有意見的人,都可以在這個網站提出獎金,而首先找到相關習知技術的人,就可以獲得獎金。許多正面臨專利訴訟的公司、被要求支付專利權利金的公司或專利權人的競爭公司都可能成為提供獎金懸賞習知技術的人,因為一旦習知技術成立而撤銷了專利權,其所能獲得之利益或減少之損害,必定遠超過其所支付之懸賞金。

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